Ma újabb merülés vár a Cassinire

Mialatt az űrszonda újbóli lemerülésére készül a Szaturnusz és gyűrűi között lévő hiátusba, a mérnököket örömmel, míg a gyűrűkutatókat tanácstalansággal tölti el a tény, hogy a rés viszonylag pormentesnek tűnik. Mindezt a Cassini első, április 26-i merülése során begyűjtött adatokra alapozzák. Az információ birtokában életbe léptethetik a tudományos megfigyelésekhez kiókumlált stratégiájukat.

A régió a bolygó és gyűrűi között szemlátomást maga a „nagy üresség” Earl Maize, a NASA Sugárhajtási Laboratóriumának szakembere szerint. A NASA közleményében kifejtette, a szonda a kijelölt pályán marad, míg a kutatók felderítik, miért jóval alacsonyabb a porszint az elvártnál.

A porosabb környezet magával vonná, hogy a szonda csészealj formájú főantennáját kellene a legtöbb merülés során pajzsként használni, ami befolyásolná a műszerek bevetésének mikéntjét és idejét. Szerencsére, olybá tűnik, hogy erre az opcióra nem lesz szükség.

A tervek szerint egyébként még 21 merülés van hátra, ebből négy a gyűrűk legbelső peremén viszi át a szondát, ekkor viszont pajzsként kell majd használnia antennáját.

Koncepciórajz a merülésről. (Fotó: NASA/JPL-Caltech)

Koncepciórajz a merülésről. (Fotó: NASA/JPL-Caltech)

A Szaturnusz és gyűrűi között elterülő, megközelítőleg 2000 kilométer széles régióban, a Cassini felvételeire alapozott, a gyűrűrészecskék környezetét taglaló modellek azt sugallták, hogy a területen nincsenek nagyobb részecskék, amelyek veszélyeztetnék a készüléket.

Viszont, mivel soha nem haladt még át emberkéz alkotta szonda ezen a régión, a mérnökök úgy pozicionálták a Cassinit, hogy négyméteres antennája a bejövő gyűrűrészecskék irányába mutasson, ezáltal levédje az érzékeny műszereket az április 26-i merülés során.

Az RPWS (Radio and Plasma Wave Science) készülék volt egyike annak a szenzorokkal felszerelt kettőnek (a másik a magnetométer), amely kikandikált a pajzs mögül. A műszer több száz gyűrűrészecske becsapódását érzékelte másodpercenként, amikor a Cassini a főgyűrűk legkülső szélénél szelte át a gyűrűsíkot, de a résbe lesüllyedéskor csak néhányat rögzített.

A csapat elemzése azt sugallja, hogy a Cassini csupán néhány részecskével találkozott a merüléskor, egyikük mérete sem haladta meg az 1 mikront.

Grafika a Cassini nagy fináléjának pályáiról. (Fotó: NASA Sugárhajtási Laboratórium)

Grafika a Cassini nagy fináléjának pályáiról. (Fotó: NASA Sugárhajtási Laboratórium)

A szonda május 2-án, kedden, magyar idő szerint este 10 óra környékén végzi el második merülését, a korábbihoz nagyon közeli pályán.

A régió átszelése előtt a szakemberek a gyűrűk közeli szemlélésére állítják be a Cassini kameráit, emellett a korábbinál jóval gyorsabb ütemű forgást engednek meg neki, hogy kalibrálni tudják magnetométerét.

Ahogyan az első merülés során, a Cassini most sem fog kommunikálni a Földdel a közeli randevú alatt, az adatokat május 3-án kezdi el hazaküldeni.