Felfújható modul indul az űrállomásra

Először visznek fel az űrkomplexumra felfújható lakóegységet. Az űrhajósok nem sokat tartózkodnak majd benne, a cél egyelőre igazolni, hogy az alapanyagok és a gyártási folyamatok megfelelnek a biztonsági előírásoknak.

A jövő héten felbocsátandó BEAM-et (Bigelow Expandable Activity Module) a Bigelow Aerospace gyártotta, amely korábban több felfújható űrmodult készített, és további tervei között is napirenden szerepel fejlesztése. A BEAM az első ilyen típusú lakrész lesz a Nemzetközi Űrállomáson (ISS), és az első, amelyet rövid időre űrhajósok is laknak majd.

A hagyományos, fémből készült modulokhoz mérten – ezekből 13 túlnyomásos található az űrállomáson -, a felfújható lakrészek könnyűek és összecsomagolhatóak a kilövésnél, ezáltal milliók spórolhatóak velük.

A BEAM (Bigelow Expandable Activity Module) egy sajtóeseményen 2013-ban, Las Vegasban. (Fotó: Reuters/NASA/Bill Ingalls)

A BEAM (Bigelow Expandable Activity Module) egy sajtóeseményen 2013-ban, Las Vegasban. (Fotó: Reuters/NASA/Bill Ingalls)

A BEAM egyelőre nem teljes egészében működőképes kiegészítése lesz az űrállomásnak, de az űrhajósok néhány órát eltöltenek  benne, a tervek szerint két év alatt évente négy alkalommal – jelezte a vállalat szóvivője a NASA hét eleji sajtótájékoztatóján. A modulban elhelyezett szenzorok viszont lehetővé teszik, hogy a Bigelow mérnökei teszteljék szívósságát a sugárzással és az űrszeméttel tarkított környezetben, illetve megbizonyosodjanak róla, hogy a modul megfelel a NASA biztonsági előírásainak.

Teljesen kibontva a BEAM összességében 16 köbméteres élhető lakrészt képez. Ez mintegy ötszöröse összecsomagolt méretének (3 köbméter). A rugalmas vagy összehajtható űrmodulok kifejlesztésének egyik legnagyobb kihívása, hogy meg kell védeniük az űrhajósokat a kozmikus sugárzástól, emellett ellen kell állniuk az űrszemét-daraboknak vagy mikrometeoroidoknak.

A sajtóeseményen kifejtették, hogy a BEAM megfelel az űrkomplexum többi moduljánál elvárt követelményeknek. A szabadalom miatt nem árulták el, pontosan milyen anyagból is készült, de megjegyezték, hogy puha, rugalmas alapanyagokból áll, emellett bevonták egy speciális védőréteggel is, ami szintén szabadalom.

A 2000-es években a vállalat már felküldte a Genesis-1 és -2 felfújható űrmodult, mindkettőt sikeresen pályára állította, de soha nem járt bennük ember. A NASA illetékese szerint, az ő perspektívájukból a struktúrát érintő biztonsági követelmények mindig magasabbak egy emberi használatra szánt modul esetén, mint egy olyannál, amely nem ilyen célra készül, ezért a BEAM-nek demonstrálnia kell ebbéli képességeit.

A Nemzetközi Űrállomás 2015 júliusában. (Fotó: NASA)

A Nemzetközi Űrállomás 2015 júliusában. (Fotó: NASA)

A BEAM a SpaceX Dragon teherűrhajóján indul útnak, a tervek szerint április 8-án. 1400 kilogrammjával a Dragon által szállított 2000 kilogrammos teher jelentős részét teszi ki. Megérkeztekor az ISS robotkarja eltávolítja belőle a BEAM-et, és csatlakoztatja a komplexum Tranquility csomópontjához. Az asztronauták végzik el felfújását, amit a várakozások szerint csupán 45 percet vesz igénybe.

Az űrhajósok emellett egy sor érzékelőt is kihelyeznek, amely teszteli majd a BEAM szívósságát a sugárzással és űrszeméttel szemben. A minimum kétéves tesztperiódust követően a modult leválasztják a komplexumról, később elég a légkörben.